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The Body / Der Körper

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Photographs by Manuel Laval
Concise version

A large part of our culture is concerned with partnerships and sexuality. However, one area of the body is mostly left unexplored.

Genitals are only shown to any extent in pornography. It is only rarely that they are included in an aesthetic and cultural setting.

There is a gap in our culture, a blind spot on the map of our relationships.

With my photography, I attempt to bridge this cultural gap and to encourage viewers to think about their attitude to their own and other people's bodies. My intention is to help people to take pleasure in looking.

My pictures invite viewers to experience voyeurism as both pleasant and positive.

After all:

What is exciting can also have aesthetic value.

So, with this site, I invite you to look and to dream, or to ponder - alone, or with someone else, or...

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Fotos von Manuel Laval
Die Kurzfassung

Ein Großteil unserer Kultur beschäftigt sich mit Partnerbeziehungen und Sexualität. Ein körperlicher Bereich wird jedoch meistens ausgespart. Genitalien werden nur in der Pornografie ausgiebig gezeigt. In einen ästhetischen und kulturellen Zusammenhang werden sie selten gesetzt.

Es existiert in unserer Kultur eine Lücke, ein weißer Fleck auf der Landkarte unserer Beziehungen.

Ich versuche diese kulturelle Lücke mit meinen Fotografien zu schließen. Die BetrachterInnen zum Nachdenken über das Verhältnis zum eigenen und fremden Körper und über die Lust beim Sehen anzuregen.

Meine Fotografien laden die BetrachterInnen ein, Voyeurismus als angenehm und positiv zu erleben,


Aufregendes kann ästhetisch sein!

So lade ich Sie auf dieser Site ein, zu schauen, zu träumen oder auch nachzudenken. Vielleicht alleine für sich oder auch zu zweit oder ...

The background


My photography aims to oppose the established sexual taboos.

But why now, of all times, and against what taboos, when there are seemingly endless reports in the media about child pornography and the trade in girls and women? Why now, when the smallest details of sexual activity or personal conduct are dragged into the garish light of day on talk shows, in the press and other media (the Clinton-Lewinsky affair being a prime example)? Why now, when so often we hear complaints that anything goes and
everyone can live as they please? On closer examination, it becomes clear that the concept of
"sexual freedom" is superficial and insubstantial.
It is only the exploitation of eroticism in pornography, prostitution, strip shows, advertising and sensational newspapers that is truly unrestricted. Even illegal material is available to an almost unlimited extent. (And there is a growing trade in child pornography).

Nor does the commercialisation of sexuality steer clear of problem areas like child pornography, Aids and violence. These topics are loudly displayed in public and, instead of being sensibly examined, they spread a mood of hysteria throughout society. Viewing figures are treated as more important than clear reporting, open debate and real sensual experience.

Sexuality as the most beautiful interpersonal experience is largely dominated by money. Junk Sex is in and triviality holds sway over sexuality. The result is that sex and eroticism have become tainted and can now hardly be included in an unbiassed way within a cultural setting.

A great many artists are shy of dealing with and representing eroticism, because they fear being categorised as sordid. There are also concrete barriers such as censorship on television and in the cinema, and nervousness among the grant-giving organisations and editors. For these reasons, it is not possible to include a taboo-free erotic scene in a culturally valuable film without coming under suspicion of dealing in poor taste. Permissive scenes fall victim to the mental scissors of self-censorship, although they might well have been good for the film, because a single too explicit scene can endanger the whole project through legal problems, censorship, poor international marketing prospects, and so on.

On the other side of the coin, there are some remarkable differences within the field of censorship, as, for instance, in Japan, where trading in pornography (even pornography involving children) is permitted, provided that genitals and pubic hair are painted out.

There is an enormous market in pornography. The wish of the individual to consume it is also legitimate - and why not? However, pornography always contains the same ingredients: licking, fucking, blow jobs. This is junk-food sexuality; creativity and fantasy are left out of the equation.

As far as erotic culture is concerned, or what could be called by that name, there is hardly anything to be found. Museums of erotic art usually only show the superficial, or, again, just pornography. Only very seldom can one find works of art or antiquities from other cultures which prove that eroticism and sexuality can be integrated into art and everyday life without embarrassment.

Of course there are some sensible and necessary prohibitions, such as violence against children and adults.

Direct representations of violence of all kinds have increased in the media and have been turned into a mass consumption commodity, while censorship, even where children and adolescents are concerned, is much less strictly imposed than in the area of eroticism.

Relationships often fail on the grounds of sexual dissatisfaction. Communication between partners concerning their erotic desires and dreams still tends to be scanty and is beset by inhibitions. Individuals wonder what their partner will think of them if they express their real wishes. Very many relationships are riddled with possessiveness, jealousy, dishonesty, lack of communication and misunderstandings.

The existing erotic culture tends to distance us from each other and moves us away from actual experience. It ends up, finally, in the realm of clichés.


Culture is a developing process. My own Utopia is a world where eroticism develops in the culture until it is discussed and acknowledged as openly as food, music or sport. An unprejudiced exchange of views would take place. That would make sniggering,
smutty jokes and unspoken vulgarity between men and women superfluous.
Voyeurism would be enjoyable and would lose its taint of corruption. It would no longer be something negative. It would become a matter of looking with desire and aesthetic interest. Exhibitionism, showing oneself, and desiring to be looked at would be recognised as pleasurable and would not be hidden or banned to a milieu (of striptease, pornography and the like), where commercialism and ostracism turn culture into junk culture.


The picture
I am trying to win back for culture some excluded areas. My pictures of genitals are simply one possibility for provoking discussion. The erotic performances, far removed from disco strippers and table dancing, that I put on together with the group "Der Körper" [The Body] lead the viewer away from the ordinary and towards contemplation and enjoyment.

The pictures work at a variety of levels. The aesthetic level draws the gaze and awakens a positive feeling. The erotic level can, depending on the observer, alarm, provoke or even repel, but it can also excite. Then there is a puzzling level, on which, with many of the photographs, it is not quite clear how they have been made and what exactly they show. This produces a confusing mixture that stirs the viewer to contemplation.

Breaking taboos provokes and inspires.

When the photographs have been shown (at exhibitions and performances), it has become clear that the concept works and that the pictures trigger thought and discussion.

Example: one couple started talking to each other about intimate details and desires that they had obviously never discussed before, although they had lived together for years.


The photographs came about in close cooperation with the models and many ideas came from them.

The models are by no means professionals in the field of eroticism and modelling. They are drawn from my friends, acquaintances and flat-mates. Others were found through advertisements and have become friends. In more recent times, many people have come forward who want to be photographed, after they have seen the pictures or have been told about them. It is therefore not so difficult to find models when they need have no fear of ending up in a "smutty" scene. This, too, shows there is a widespread need to deal more openly with eroticism and sexuality, provided that it is kept within an acceptable cultural context.

In order to achieve the aesthetic effects, many different techniques were employed:

- Coloured light and painted bodies, with the models painting themselves or each other, or I generated the "Coloured Bodies" effects.

- People on a plate of glass were photographed from underneath. In a swimming pool, and with the camera in a special housing, underwater photographs were taken.

Experiments were carried out with projectors, unusual props and many other ideas. In these ways, the pornographic viewpoint was avoided and new views and insights were discovered.

All the effects and oddities were created for real in front of the camera.

None of the photographs has been altered with darkroom effects or digital processing methods.

Der Hintergrund


Meine Fotografien richten sich gegen vorhandene sexuelle Tabus.

Warum gerade in der jetzigen Zeit, gegen welche Tabus denn noch, wo verstärkt Berichte über Kinderpornographie, Mädchen- und Frauenhandel etc. durch die Medien gehen? Wo in Talkshows, Presse und anderen Medien (siehe in der Politik die Affäre Clinton-Lewinsky) auch kleinste sexuelle Details oder Verhaltensweisen an die Öffentlichkeit gezerrt werden? Wo alle beteuern, alles sei erlaubt, jeder könne sich ausleben?Beim genauen Hinsehen erkennt man, daß der Begriff „sexuelle Freiheit" oberflächlich und fassadenhaft ist.

Uneingeschränkt findet nur die kommerzielle Ausbeutung der Erotik in Pornografie, Prostitution, Stripshows, Werbung oder der Yellow-Press statt. Selbst Illegales ist fast uneingeschränkt verfügbar (Zunahme des Handels mit Kinderpornografie).

Die Kommerzialisierung der Sexualität macht auch vor Problemthemen wie Kinderpornografie, Aids, und Gewalt nicht halt. Diese werden in den Medien marktschreierisch breitgetreten und statt sinnvoller Aufklärung erfolgt eine Hysterisierung der Gesellschaft. Die Einschaltqoute steht vor klarer Berichterstattung, offener Diskussion, und sinnlicher Erfahrung.

Die Sexualität als schönste zwischenmenschliche Begegnung, wird überwiegend vom Geld beherrscht. Junk-Sex ist in. Trivialität regiert die Sexualität. Sex und Erotik haben dadurch einen faden Beigeschmack bekommen und können in der Kultur kaum noch unvoreingenommen verwendet und eingebunden werden.

Viele KünstlerInnen haben Angst davor, sich mit Erotik zu beschäftigen und diese darzustellen, weil sie befürchten, in die „Schmuddelecke" sortiert zu werden. Es bestehen auch konkrete Einschränkungen, wie Zensur im Fernsehen, im Kino, Angst bei den Fördergremien, bei Redakteuren u.s.w. So ist es nicht möglich, eine tabufreie erotische Szene in einen kulturell wertvollen Film zu bringen, ohne in den Verdacht des schlechten Geschmacks, der Spekulation zu kommen. Der Schere im Kopf fallen freizügige Szenen, obwohl sie dem Film gut täten, zum Opfer, da eine einzige zu offene Szene das ganze Projekt durch rechtliche Probleme, Zensur, schlechte internationale Vermarktungsmöglichkeit, u.s.w. gefährdet.

Auf der anderen Seite entstehen merkwürdige Zensurauswüchse wie z. B. in Japan: Pornografie (sogar mit Kindern) darf gehandelt werden, wenn nur die Genitalien und Schamhaare durch Pixelung verdeckt sind.

Die Pornografie ist ein großer Markt. Die Bedürfnisse des Einzelnen diese zu konsumieren sind eigentlich legitim (Warum auch nicht?). Pornografie ist jedoch eindimensional, immer dasselbe: Lecken, Ficken, Blasen. Das ist Junk-Food-Sexualität. Kreativität und Phantasie bleiben auf der Strecke.

An erotischer Kultur, bzw. das was man so nennen kann, gibt es kaum etwas. Museen für erotische Kunst zeigen meist nur Oberflächliches oder wieder nur Pornografie. Nur selten findet man Kunstwerke oder Antiquitäten aus anderen Kulturen, die beweisen, daß Erotik und Sexualität in Kunst und Alltag unbefangen zu integrieren sind.

Selbstverständlich gibt es auch sinnvolle und notwendige Verbote: Gewalt gegen Kinder und Erwachsene.

Direkte Gewaltdarstellungen jeglicher Art haben in den Medien zugenommen, sind zum Massenkonsumgut geworden und die Zensur, auch gegenüber Kindern und Jugendlichen, wird weit weniger streng gehandhabt als im erotischen Bereich.

Beziehungen scheitern oft aus Gründen sexueller Unzufriedenheit, die partnerschaftliche Kommunikation über erotische Wünsche und Träume ist eher noch spärlich und mit Hemmschwellen besetzt (Was denkt der andere denn nur von mir, wenn ich meine Wünsche äußere?). Die Vielzahl der Beziehungen sind von Besitzdenken, Eifersucht, Unehrlichkeit, Sprachlosigkeit und Mißverständnissen geprägt.

Ergebnis: Die existierende erotische Kultur bringt uns auf Distanz, weg vom eigentlichen Erleben &endash; wir sind im Klischee gelandet.

Die Utopie

Kultur ist ein Entwicklungsprozess. Meine Utopie ist, daß sich Erotik in der Kultur so weit entwickelt, so offen diskutiert und so anerkannt wird wie Essen, Musik oder Freizeit. Unvoreingenommener Gedankenaustausch fände statt. Überflüssig wären dann heimliches Grinsen, süffisante Witze, und unausgesprochene Gemeinheiten zwischen Männern und Frauen.
Voyeurismus würde Spaß machen, ohne faden Beigeschmack, wäre nichts Negatives: schauen mit Lust und Ästhetik. Exhibitionismus, sich zeigen, die Lust angeschaut zu werden, wäre als Vergnügen anerkannt, nicht verborgen, oder in ein Milieu (Strip, Porno und Co) verbannt, wo die Kommerzialisierung und die gesellschaftliche Ächtung aus der Kultur eine Junk-Kultur machen.


Die Bilder

Ich versuche die ausgeklammerten Bereiche für die Kultur zurückzuerobern. Meine Bilder von Genitalen sind nur eine Möglichkeit, zum Nachdenken anzuregen. Auch die erotischen Performances, weitab von Discostrip und Tabledance, die ich zusammen mit der Gruppe ´Der Körper´ veranstaltet, führen aus dem üblichen heraus und zum Nachdenken und Genießen.

Dabei sprechen die Bilder verschiedene Ebenen an. Die ästhetische Ebene zieht den Blick an, sie erzeugt ein positives Gefühl. Die erotische Ebene kann, je nach BetrachterIn, erschrecken, provozieren, sogar abstoßen, aber auch anregen. Eine Rätselebene, da bei vielen Fotos nicht so ganz klar ist, wie sie gemacht sind und was sie genau darstellen. Das alles ergibt eine verwirrende, zum Nachdenken anregende Mischung.

Der Verstoß gegen das Tabu regt an und auf.

Beim Zeigen der Fotos (auf Ausstellungen, bei Performances) hat sich gezeigt, daß das Konzept funktioniert, die Fotos Nachdenken und Diskussionen auslösen.Beispiel: ein Paar fing an, sich über intime Details und Vorlieben zu unterhalten, die sie offensichtlich, obwohl sie schon jahrelang zusammenleben, noch nie untereinander diskutiert hatten.


Die Produktion

Die Fotos entstanden in enger Zusammenarbeit mit den Modellen, viele Ideen, viel Kreativität ist von dieser Seite eingeflossen.

Die Modelle sind durchweg keine Erotik- oder Model-Profis, sondern Freunde, Bekannte, Mitbewohner. Andere wurden durch eine Anzeige gefunden und sind zu Freunden geworden. In letzter Zeit melden sich auch selbst viele Menschen, die fotografiert werden wollen, da sie die Bilder gesehen haben, oder jemand Ihnen davon erzählt hat. Es ist also nicht allzu schwer Modelle zu finden, wenn nicht die Angst besteht in einer ´Schmuddelecke´ zu landen. Auch hier zeigt sich, daß ein breites Bedürfnis besteht mit Erotik und Sexualität offener umzugehen, vorausgesetzt, alles spielt sich in einem akzeptablen kulturellen Rahmen ab.

Um die Ästhetisierung zu erreichen, wurden viele unterschiedliche Techniken eingesetzt:

Farbiges Licht, bemalte Körper, wobei sich die Modelle entweder selbst oder gegenseitig bemalt haben oder ich die ´Colored People´ gestaltete.Leute auf einer Glasplatte wurden von unten fotografiert. In einem Pool und mit einem Spezialgehäuse für die Kamera entstanden Unterwasseraufnahmen.

Mit Projektionen, verrückten Requisiten und vielen andere Ideen wurde herumexperimentiert. So ist es gelungen, den pornografischen Blick zu vermeiden und nie gesehene neue Blicke und Einblicke zu finden.

Dabei sind alle Effekte und Merkwürdigkeiten vor der Kamera inszeniert. Keines der Fotos ist mit Dunkelkammertricks oder digitalen Bildbearbeitungsmethoden nachbearbeitet.

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